1919

De eerste plannen

Plannen voor een luchthaven in het zuiden van Limburg dateerden al van 1919. Diverse locaties werden hiervoor in overweging genomen. Jarenlang werd er gedebatteerd over de locatie en financiering door de verschillende gemeenten. Hierdoor werd de bouw telkens uitgesteld.

Definitieve keuze voor Beek

Op maandag 13 februari 1939 werd de keuze voor de huidige locatie definitief. Men baseerde zich hierbij op een rapport van de Luchtvaartdienst, waarin het terrein in de gemeenten Geulle en Ulestraten, ten zuiden van Beek als meest geschikte locatie voor een luchthaven in Zuid-Limburg naar voren komt.
In juli 1939 werd beslist dat de provincie de luchthaven financieel zou ondersteunen, maar de start van de Tweede Wereldoorlog gooide roet in het eten en de plannen werden (opnieuw) uitgesteld.

Getuige van de aanleg

Hub Dolmans (1936) zag als kind hoe de Amerikanen het vliegveld aanlegden. In 1944 logeren Amerikaanse piloten boven de bloemenzaak van zijn ouders in Meerssen. ‘Ik had goed contact met hen en leerde zo Engels. De aanleg van het vliegveld kreeg ik van dichtbij mee, want het team dat hiervoor verantwoordelijk was, hield kantoor in ons ouderlijk huis.’

Oorlog

1940-1945

Eind 1944 krijgen de Amerikaanse bevrijders de plannen van de Luchtvaartdienst in handen. De omgeving rond Maastricht was al bevrijd en de geallieerden bouwden overal tijdelijke luchthavens om hun opmars goed te kunnen ondersteunen. Ook ten zuiden van Beek. In razend tempo wordt het steunvliegveld “Airfield Yankee 44” aangelegd. 44 omdat dit het 44e vliegveld was dat de geallieerden aanlegden in hun strijd.

Eerst werden 188 hectare (fruit)boomgaarden tussen Beek, Meerssen en Ulestraten gerooid en vervolgens duizenden tonnen puin aangevoerd, grotendeels afkomstig van het in 1942 gebombardeerde Geleen. Twee maanden na de eerste werkzaamheden, op 22 maart 1945, was de landingsbaan klaar voor gebruik. Er hebben nooit operationele missies plaatsgevonden. Omdat de oorlog bijna voorbij was ging het met name om verkenningsvluchten en het terughalen van mens en materieel.

Overdracht

Augustus 1945

Op 1 augustus 1945 werd de autoriteit over het vliegveld overgedragen aan de Nederlandse overheid. Men besloot het vliegveld open te houden en het eerste burgertoestel landde op 26 september 1945, uitgevoerd door de Regeeringsvliegdienst. Deze overheidsdienst was bedoeld om ambtenaren en zakenmensen te vervoeren van en naar Amsterdam, aangezien vele wegen en spoorwegen waren beschadigd door de oorlog.

KLM

1946-1949

In 1946 nam KLM deze dienst over met een Dakota DC-3 en enkele de Havilland Dragon Rapides. KLM vloog meerdere malen per dag naar Amsterdam, met een tussenlanding in Eindhoven. Een retourtje kostte f 35,-. Dat duurt tot eind 1949. Daarna wordt Vliegveld Zuid-Limburg gebruikt door de luchtmacht, een vliegschool, een zweefvliegclub en een aantal sportvliegers.

Renovatie

1950

In 1950 werd de nieuwe baan opgeleverd: 1300 meter lang, 45 meter breed en uitgerust met nachtverlichting. Die nachtverlichting bestond uit een verlichtingssysteem met 85 oliepotten, ‘snotneuzen’. Deze werden voor een landing uitgereden en stuk voor stuk ontstoken. Pas in 1963 maakte deze primitieve baanverlichting plaats voor elektrische baanverlichting. Ook werden een tweede 1.000 meterbaan in gebruik genomen voor sportvliegers, de nieuwe verkeerstoren, het parkeerterrein en het platform. In 1954 wordt de baan opnieuw verlengd tot 1.850 meter.

Uitbreiding commerciële verkeer

1957

De activiteiten van de nieuwe NV en de nieuw aangestelde directeur Dio Roxs zorgen voor een toename van het commerciële vliegverkeer. KLM, Airnautical, Skytours, Euravia, Tradair en Transair vlogen regelmatig op de Limburgse luchthaven. De lokale luchtvaartmaatschappij Limburg Airlines had een contract met International Herald Tribune om de Europese versie van die krant te verspreiden.

Eerste vakantiereizigers

1959

Het afstruinen van Londense hotels en reisbureaus om folders over Limburg te verspreiden wierp zijn vruchten af. 23 mei 1959 verwelkomde de burgemeester van Ulestraten de eerste vakantiepassagiers op de luchthaven. Britse passagiers die vervolgens met een touringcar van EBAD uit Beek naar Italië werden gebracht. Later dat jaar wordt ook gestart met vluchten naar Mallorca, Innsbruck en Italië.

Crash

1959

Dit jaar heeft ook een zwart randje: er doet zich een ernstig ongeluk voor, waarbij drie sportvliegers om het leven komen. De enige overlevende van deze crash vertelt hierover in een interview.

Vakantievluchten

Jaar na jaar groeit het aantal passagiers, waardoor behoefte ontstaat aan een nieuwe accommodatie voor passagiers en personeel.
Heineken levert in 1962 een strandpaviljoen dat dienst doet als restaurant voor passagiers en belangstellenden en er komen houten kantoorgebouwen voor de medewerkers van de luchthaven, de douane, marechaussee en luchtvaartmaatschappijen.

Transavia Limburg en KLM City Hopper

1966

In 1965 maakt de KLM plannen bekend een dochtermaatschappij op te richten voor het binnenlandse passagiersvervoer: de NLM. De NLM City Hopper voert vanaf augustus 1966 wekelijks elf vluchten van Maastricht naar Amsterdam uit, via Eindhoven.

Ook Transavia Limburg krijgt in 1966 een vergunning voor het uitvoeren van chartervluchten vanaf de Limburgse luchthaven.

Hotel

1967

Op 20 april 1967 wordt het Euromotel, naast de passagiersterminal officieel geopend. Diverse eigenaren zullen volgen zoals Altea, Mercure en Tulip In. In 2014 is het hotel volledig afgebroken en op dezelfde plek wordt momenteel een nieuw hotel gebouwd dat naar verwachting begin volgend jaar opent.

ILS

1968

Begin 1968 is de luchthaven enige tijd gesloten voor onder andere de aanleg van een Instrumental Landing System. Dit systeem maakt het mogelijk ook bij nacht en dichte mist te kunnen landen.

Vrijwillige nachtsluiting

1970

In 1970 besloot de luchthaven vrijwillig lessen met straalvliegtuigen op de luchthaven te beperken en geen normale vluchten met straalvliegtuigen toe te staan tussen 23.00 en 06.30 uur. Dit zorgde ervoor dat het aantal passagiers kelderde, het lesverkeer vrijwel geheel weg viel en KLM met de lesvliegtuigen vertrok naar Woensdrecht. Later werd de vrijwillige nachtsluiting opgenomen in de wetgeving.

Baanverlenging

1972-1974

In 1972 vestigt Eurocontrol zich op het bedrijven terrein. Het duurt tot 1974 voor de start- en landingsbaan verlengd wordt naar 2500 meter, de taxibanen verbreed en het platform vergroot.

Maastricht Airport

1978

In 1978 veranderde de naam ‘Vliegveld Zuid-Limburg’ in Maastricht Airport. Het zou niet de laatste naamswijziging zijn. Sinds 1994 voert de luchthaven de naam Maastricht Aachen Airport. Vliegveld Beek, zoals de luchthaven in de volksmond wordt genoemd, heeft het nooit gehaald tot officiële naam.

Eerste Jumbo

1981

Een momentum is zeker ook de landing in 1981 van de eerste ‘Jumbo’ Boeing 747. Er werden geen passagiers mee vervoerd, maar 230 koeien. Bestemming van de vracht: Koeweit.

Verkeerstoren

1983

In 1983 wordt de huidige verkeerstoren in gebruik genomen. De toenmalige minister van Verkeer en Waterstaat Neelie Smit-Kroes verricht de opening. Naar verwachting komt deze toren eind 2021 leeg te staan. LVNL voert de luchtverkeersleiding op Maastricht Aachen Airport dan op afstand uit met behulp van remote tower technologie en een cameramast. Naast de nieuwe verkeerstoren wordt ook de nieuwe radar in gebruik genomen.

In 1983 wordt in twee weken tijd de start- en landingsbaan vernieuwd en in dat jaar wordt ook de nieuwe passagiersterminal in gebruik genomen.

Principebesluit Oostwestbaan

1985

Op 11 januari 1985 neemt het Kabinet het principebesluit tot aanleg van de Oostwestbaan. Inclusief de mogelijkheid tot het uitbreiden van de nachtvluchten tot aan de realisatie van de Oostwestbaan. Deze nachtvluchtbeschikking geeft de mogelijkheid 32 nachtvluchten toe te laten en na 1 januari 1987 zouden dat er 43 worden.

Uitbreiding terminal

1988

In 1988 maken meer dan 200.000 passagiers gebruik van het vliegveld. Een jaar later wordt de passagiersterminal uitgebreid met een extra verdieping voor taxfree shops en extra wachtruimte voor passagiers. De passagierslijndienst van KLM naar Amsterdam wordt overgenomen door Air Exel, dat als tweede bestemming Londen opent.

Beperking nachtvluchten

1990-1992

Begin jaren negentig worden de mogelijkheden om ’s nachts te vliegen steeds beperkter waardoor XP zich genoodzaakt ziet te vertrekken, evenals de Amerikaanse vrachtmaatschappij Emery Worldwide.

Maastricht Aachen Airport

1994

In 1994 betaalt de Industrie- und Handelskammer Aachen f 50.000,- om ‘Aachen’ op te nemen in de naam van de luchthaven met als doel meer Duitsers via de luchthaven te laten vliegen. Vanaf dat moment gaat de luchthaven verder onder de naam Maastricht Aachen Airport.

In de jaren erna verdwijnt Air Exel uiteindelijk van het toneel en komt er een einde aan de lijndiensten met zogeheten hubs, waardoor Maastricht Aachen Airport voor zakelijk verkeer minder interessant is. Latere pogingen voor het heropstarten van dergelijke lijndiensten zijn vooralsnog op niets uitgelopen.

Oostwestbaan gaat niet door

1999

De plannen voor de uitbreiding met een nieuwe Oost-Westbaan tot politieke discussies leiden, melden zich ook de eerste tegenstanders van een dergelijke uitbreiding. Ze willen dat de luchthaven niet groter wordt en dat er ’s nachts niet meer gevlogen wordt. Uiteindelijk worden de plannen voor de Oost-Westbaan na vele jaren én procedures in 1999 afgeblazen.

Privatisering

2004

Dura Vermeer en het Schotse Omniport kopen in 2004 de aandelen van Maastricht Aachen Airport van het Rijk en de Provincie Limburg. De luchthaven is de enige Nederlandse luchthaven die volledig geprivatiseerd is. In hetzelfde jaar wordt de aanwijzing van kracht. Dit is de vergunning van de luchthaven.

Baan 03/21

2005-2008

In 2005 werd de landingsbaan gerenoveerd en hernoemd 03/21 (voorheen 04/22) om te compenseren in de veranderingen van het magnetisch veld van de aarde. De tweede landingsbaan werd gesloten en verwijderd om plaats te maken voor een nieuwe cargoterminal en extra onderhoudsfaciliteiten.

President Bush op bezoek

2005

Op 7 mei 2005 landde Air Force One met president George W. Bush op Maastricht Aachen Airport. De dag nadien bezocht hij de Nederlands-Amerikaanse begraafplaats in Margraten.

Vernieuwing ILS

2008

In 2008 werd het Instrument Landing System (ILS) vernieuwd naar categorie III wat vliegtuigen toelaat om te kunnen landen bij zeer slecht zicht. Ook vandaag de dag ontvangt Maastricht Aachen Airport bij dichte mist nog regelmatig uitwijkers van met name Eindhoven Airport.

Overname door Provincie Limburg

2013

De jaren die volgen staan in het teken van de opkomst van de low cost carriers en de economische crisis. In 2014 besluit de Provincie Limburg de luchthaven over te nemen en voor een dreigend faillissement te behoeden.

Exploitant luchthaven

2016-2019

De in 2016 aangetrokken exploitant TCGI besluit ondanks recordvolumes in de vracht en passagiers, na 2 jaar de concessie te beëindigen. Hiermee komt de luchthaven volledig in handen van de Provincie Limburg en wordt uitgekeken naar een nieuw luchthavenbesluit voor een bestendige toekomst.

Toekomst

2020

Momenteel is Maastricht Aachen Airport vooral op vrachtgebied een succesvolle luchthaven met vooraanstaande internationale maatschappijen zoals Emirates, Saudia, Royal Jordanian, Qatar en Turkish Airlines.
Op passagiersgebied is vooral de komst van Corendon in 2018 van groot belang, naast de reeds bestaande lijndiensten van Ryanair. De huidige directie koerst op de functie van een regionaal vliegveld waarbij kwaliteit en de betekenis voor de regio voorop staat.